Театр Просвещения зародился в Англии. На территории это страны появился первый театральный жанр этой эпохи морализирующая просветительная драма. Ее автором был английский философ-драматург Джордж Лило. И первое произведение в этом жанре называлось «Лондонский купец». В предисловии к ней отчетливо видны идеи «морализирующего просвещения»: «Трагедия далеко не утратит свои достоинства, если она будет применена к условиям жизни широкого круга людей... ее высшее назначение — служить правилам добра для многих, нуждающихся в нашей помощи, а не для ограниченного круга лиц». Но моралистические нравоучительные произведения не шли дальше проповеди пуританской добропорядочности и порицания аристократической распущенности. Однако морализирующая просветительная драма значительно повлияла на английский театр. Старые критерии классицизма с воспеванием аристократического героя и иерархией жанров распались.

Основная беда морализирующей драмы состояла в том, что она нередко становилась «проповедью в лицах», с избытком пуританского ханжества и к тому же навевала на свою аудиторию скуку. Эти пороки сразу же заметили представители радикально-демократической группы английских просветителей, которые создали сатирическую комедию - Фильдинг, Гей,  Фаркер, Гольдсмит, Шеридан. Самым ярким представителем этой группы был Ричард Бринсли Шеридан, автор «Школы злословия». Шеридан не скрывал своего отношения к ненавистной ему «моральной драме». Его прологи можно считать воинственными выпадами против этого жанра:

 

«За бедных муз он так усердно взялся.

Что на беду себе перестарался...

День ото дня хиреет Мельпомена,

И в зале спят, и сном объята сцена...

А Талия, резвушка, боже мой,

Какой ханжою стала записной!

Не шутки — что вы! — правила морали

С зевотой пополам глотают в зале.

И как призыв звучали следующие строки:

Вам ханжество, о музы, не под стать! Правдивостью вам должно поучать.

Пролог завершался обращением к зрительному залу:

Вот почему в сей доблестный поход

Себе на помощь автор вас зовет.»

Назвав свой век «добродетельным и строгим», ненавидя ханжескую мораль, которая легко прикрывала собой цинизм и человеческую подлость, Шеридан видел в морализирующей драме одно из проявлений лицемерия. Он хотел вывести современный английский театр на позиции сатиры.

Но просветительному театру удалось обрести полную силу на французской земле.

Лекция Дарьи